Roční doby se pravidelně střídají proto, že je zemská rotační osa k rovině oběžné dráhy nakloněná v úhlu 23,5 stupně. Při oběhu Země okolo Slunce se tak severní a jižní polokoule planety střídavě ke Slunci přiklánějí, nebo od něj odklánějí. Když je ke Slunci přikloněna severní polokoule, je v České republice a dalších zemích na severní polokouli léto, je-li přikloněna jižní polokoule, je v Česku zima.

Odlišné rozdělení ročních období mají meteorologové, pro něž podzim začal už 1. září a skončí s posledním dnem listopadu. Pevně stanovená tříměsíční období byla zavedena pro potřeby jednotného zpracování klimatologických dat.